Серые волки. Фильм 1.


2998 0 Опубликовано: 22.04.2015 admin
Серые волки. Фильм 1.


Серые волки.

U-BOATS

Немецкие подводные лодки 1939-1941 годы

Часть первая

В мае 1945 года Уинстон Черчилль появился на балконе Букингемского дворца. По его руководством Британия прошла через самую разрушительную войну в истории человечества. Никогда он так не переживал за исход этой войны, как во время битвы за Атлантику, когда немецкие подводные лодки почти перерезали поток грузов, идущих в страну. Через несколько дней весь Лондон высыпал на набережную: по Темзе шла захваченная вражеская подводная лодка. Для многих в толпе она являлась олицетворением угрозы, едва не уничтожившей Британию дважды, в течение одного поколения.

Кайзер Вильгельм Второй мечтал создать мощный флот, который смог бы бросить вызов Великобритании, крупнейшей морской державе мира, это послужило одной из причин Первой мировой войны. Практическую работу вел адмирал фон Тирпиц. Он спроектировал флот, с которым не отважился бы сразиться ни один из противников Германии. Однако он жестоко просчитался.

Огромные вложения, сделанные германским правительством в строительство флота до 1914 года, были сочтены угрозой интересам Великобритании. Прежде всего, линейные корабли класса «Кёниг», они могли действовать в Северном море. Среди огромного количества прочих судов вложения в строительство подводных лодок, вооруженных торпедами, были небольшими.

Когда в 1914 году началась война, в распоряжении немецкого флота было всего 29 подводных лодок, меньше, чем у Франции и Великобритании. Германия занимала крайне невыгодное геополитическое положение, ее было вполне реально блокировать с моря. Надводный флот не мог подорвать позиции британского флота в Северном море, в такой ситуации командование было вынуждено было обратиться к использованию подводных лодок – единственного оружия, способного действовать против явно превосходящих сил противника.

Именно подводный флот, это скромное, незаметное подразделение, дал Германии ее первого героя в лице капитан-лейтенанта Отто Веддигена. Его достижения настолько впечатляли, что пришлось даже воссоздавать события, которые привели к столь выдающемуся результату, с целью снять один из первых пропагандистских фильмов, появившихся в Германии в 1914 году. Его демонстрировали во всех кинотеатрах страны с целью добиться поддержки населения. Таким образом, повышенное внимание средств массовой информации к адмиралу Дёницу, к его «серым волкам» во время Второй мировой войны, где они сыграли такую важную роль, было обеспечено.

Война началась в августе 1914 года. Первые попытки ведущих держав использовать подводные лодки были очень неуверенными, так как никто пока не знал, как должно действовать это, легко уязвимое, оружие.

Веддиген командовал U-9, небольшой лодкой, построенной в 1910 году. Вместе с девятью другими лодками она отправилась в Северное море, задачей было обнаружить корабли Британского флота. Они переместились севернее, на позиции между Норвегией и Оркнейскими островами. Дальше эти лодки еще не посылались. На второй день лодка Веддигена получила повреждение, остальные смогли дойти до указанной позиции. Одна из них, U-15, была обнаружена на поверхности британским крейсером «Бирмингем», который протаранил и потопил ее. Когда оставшиеся вернулись в порт, выяснилось, что U-13 тоже потеряна. Таким образом, первая операция с участием подводных лодок расценивалась как провал.

Однако англичане обратили внимание на то, что они действовали гораздо дальше от баз, чем считалось возможным. То, что U-15 удалось так легко протаранить, убедило их, что для надводных кораблей лодки не представляют серьезной опасности. Во время своего следующего похода Веддиген сумел опровергнуть эту идею. Он вышел в Северное море через несколько недель, 22 сентября. Находясь в надводном положении, он засек дым из труб трех военных кораблей. Погрузившись, он последовал за ними и определил в них три английских броненосца, водоизмещением по 12 тысяч тонн. Это были «Абукир», «Кресси» и «Хейк». Веддиген торпедировал по очереди все три корабля. Один за другим, они отправились на дно, а вместе с ними 1100 человек; лишь немногие смогли остаться в живых.

Вскоре прославились и другие командиры подводных лодок. Макс Валентинер, командир U-38, был известен своей жестокостью. Лотар фон Арно де ла Перьер стал первым по тоннажу потопленных кораблей среди асов двух мировых войн. После Ютландского сражения, состоявшегося в 1916 году, и неудачи германского флота, так и не победившего англичан в Северном море, немецкое командование решило, что только удар по морским коммуникациям, от которых зависело существование Великобритании, принесет победу.

В течение следующих двух лет торговые суда, доставлявшие грузы в британские порты, стали объектами атак германских подводных лодок. Потери были огромные, только за первые четыре месяца 1917 года удалось потопить суда общим водоизмещением 1250000 тонн. Следующие четыре месяца увеличили эту цифру до 1500000 тонн. Такие удары просто лишали Британию торгового флота. Судостроительная промышленность не могла компенсировать эти потери. Корабли шли поодиночке, а поскольку первый лорд Адмиралтейства, Джеллико, был категорически против системы конвоев, потери продолжали расти. Только за последние четыре месяца 1917 года все же удалось ввести конвой и добиться снижения потерь.

Теперь, для того чтобы добиться побед, подводным лодкам приходилось искать конвой и вступать в бой с кораблями охранения. Как следствие, стали расти потери среди подводных лодок, в 1917-1918 годах немцы потеряли 150 лодок вместе с экипажами. Такого удара они не могли выдержать. Судоходные трассы охранялись, объем поставок из Америки начал увеличиваться. В июне 1918 года долгое сражение с подводными лодками наконец было выиграно. Они потерпели поражение, а вместе с ними и вся Германия, несмотря на то, что война продолжалась до ноября. Цена за победу в Атлантике была очень высокой, подводным лодкам почти удалось заморить Англию голодом.

По условиям перемирия, которые начинали действовать с 11 ноября 1918 года, немцы должны были передать союзникам 176 подводных лодок. К 1 декабря 122 лодки прибыли в Харидж, где их должны были поделить между флотами союзников. Многие были отправлены на слом, только некоторым все же удалось послужить бывшим противникам.

На Германию были наложены ограничения, Версальский договор разрешал лишь незначительное военно-морское строительство. Однако с соблюдением особой секретности велись разработки подводных лодок. В 1922 году в Голландии была основана фирма, занимающаяся строительством подводных лодок для других стран. К 1927 году на флоте уже имелась засекреченное техническое отделение, занимавшееся подводными лодками, а в 30-е годы все было готово к строительству подводного флота, если позволит политическая ситуация.

Так и произошло в 1933 году, после прихода к власти Адольфа Гитлера. Он полностью поддерживал командующего флотом, адмирала Редера, в его желании создать сильный флот, способный конкурировать с силами противника. Редер понимал, что Гитлер не торопится с масштабным строительством флота, опасаясь вызвать негативную реакцию Великобритании. Гитлер надеялся избежать столкновений с Британией, и был очень доволен тем, что в 1935 году ему удалось заключить с ней морской договор. Там было два основных пункта. Первый разрешал Германии строительство новых кораблей, ограниченное 35-тоннажем британского флота. Так Гитлер пытался избежать конфликта с англичанами. Что касается подводных лодок, то их можно было спустить на воду столько же, сколько было у Британии.

Оба государства сосредоточились на постройке тяжелых надводных кораблей. Несмотря на уроки Первой мировой войны, они все еще считались основной силой современного флота. Редер, однако, не придавал особого значения договору, в его планы входило гораздо более масштабное строительство. С 1935 года, несмотря на задержки на судоверфи, Гитлер также уделял повышенное внимание созданию больших кораблей. Как и Редер, он предпочитал линейные корабли.

В 1939 году Редер представил Гитлеру наивысшее воплощение своей мечты, план «Z», программу строительства военно-морского флота, где главная роль отводилась линейным кораблям. Совершенно нереальный план предполагал строительство 10 линейных кораблей, 4 авианосцев, 4 броненосцев, 5 тяжелых крейсеров, 68 эсминцев и 249 подводных лодок. Программу планировалось завершить, самое позднее, в 1948 году. Редер уверял Гитлера, что такой флот может победить не только Англию, но и Америку.

Через одиннадцать дней после подписания морского договора с Англией в Тире была спущена на воду первая подводная лодка с 1918 года. В сентябре 1935 года Гитлер назначил командующим подводным флотом Карла Дёница. Как и все, кто служил на подводных лодках в годы Первой мировой войны, Денниц не сомневался в эффективности этого вида оружия. Без сомнения, он поддерживал нацистов и верно служил фюреру. В итоге он стал не только командующим военно-морским флотом, но и преемником Гитлера в 1945 году.

Дённиц был сторонником первоочередного развития подводного флота и всячески стремился в предвоенные годы повысить эффективность действий своих немногочисленных сил. Действия подводных лодок в годы Первой мировой войны позволили ему разработать два основных положения будущей стратегии. Первая – это уничтожение тоннажа. Если ежемесячно топить британские торговые суда общим водоизмещением 750 тысяч тонн, то Британия будет вынуждена капитулировать. Второе положение – это использование против конвоя тактики «волчьих стай».

В 1939 году значительную часть подводного флота составляли лодки типа II, водоизмещением всего 250 тонн. Денниц рассматривал их, прежде всего, как учебные, но в начале войны они использовались очень активно. В ходе войны будет построено больше всего лодок типа VII – более 600, водоизмещением 626 тонн. Однако к концу войны они станут устаревшими. Еще один класс лодок – типа IX, водоизмещением более 1000 тонн, которые больше всего соответствовали английским и американским подводным лодкам. Их было пять модификаций. Экипажи не очень любили их, и прозвали «морскими коровами».

Когда в середине августа 30 подводных лодок были отправлены в Атлантику и Северное море, ни Редер, ни Дёниц не рассматривали это как подготовку к войне. Гитлер уверял обоих, что в 1939 году войны с Англией не будет.

Война с Польшей началась с залпов самого старого из всех линкоров, состоящих на службе во флотах развитых стран. Версальский договор оставлял Германии три линейных корабля. Один из них и был «Шлезвиг-Гольштейн», построенный еще в 1906 году и прошедший основательную модернизацию. Сухопутные войска Вермахта наступали в Польше, при поддержке заново созданных военно-воздушных сил, Люфтваффе.

Политические последствия решения Гитлера ударить дальше на Восток сказались незамедлительно: Великобритания объявила войну Германии 3 сентября. Редер надеялся, что война на море начнется не раньше 1944 года, когда в его распоряжении будет гораздо больше кораблей. Потрясенный Дёниц заявил: «Сегодня у нас нет ни оружия, ни руководства для действий против такого противника. Война будет долгой, но если каждый выполнит свой долг, мы обязательно победим».

Когда по радио объявили о начале военных действий, 18 лодок типа VII и IX находились на позициях в Атлантике, от северного побережья Ирландии на восток до Азорских островов. Все они подчинялись правилам призового захвата кораблей противника, однако действия командира U-30 подтверждают, что немцы с самого начала войны были готовы нарушать установленные нормы.

Лодкой U-30 типа VII командовал капитан-лейтенант Фриц Юлиус Лемп, она патрулировала в 400 км к северо-западу от побережья Ирландии. Когда вечером 3 сентября Лемп обнаружил большой корабль, идущий зигзагом, к западу от судоходных трасс, Лемп объяснял свои действия тем, что принял противника за войсковой транспорт. В 22:00 он выпустил по кораблю две торпеды, обе попали в цель. На самом деле его жертвой оказался пассажирский лайнер «Атения», идущий из Ливерпуля. На его борту находилось 1100 пассажиров, из них 112 погибли; 28 были американцами. Англичане объявили, что Германия пытается развязать неограниченную подводную войну.

17 сентября на западных подступах был потоплен авианосец «Корейджес», погибли 518 членов экипажа. Действия U-29 вызвали у министерства пропаганды Геббельса гораздо больше энтузиазма, чем потопление Лемпом «Атении». Дёниц счел потопление одного из больших военных кораблей противника несомненным успехом, а также доказательством того, что противолодочная оборона Великобритании не так эффективна, как считалось. Досталось и командиру U-29, капитан-лейтенанту Отто Шухарту. Пресса первым окрестила его «серым волком». Шухарт служил на флоте уже десять лет, и стал командовать U-29, лодкой типа VII, перед самым началом войны. Лодка потопила еще 16 кораблей, и в мае 1940 года Шухарт был награжден рыцарским крестом.

Победа прославила подводный флот. Боевой дух матросов и офицеров был на высоте. Во время встречи с подводниками фюрер всячески расхваливает их за смелые действия. Воспользовавшись моментом, Дёнис заявляет Гитлеру, что 300 подводных лодок достаточно для того, чтобы одержать решающую победу над Англией.

В 1919 году, после окончания Первой мировой войны, германский флот был затоплен в Скапа-Флоу, с тех пор главная база английского флота не давала покоя немецким морякам. Дёниц несколько раз приступал к планированию операции против Скапа-Флоу, которая с 1914 года продолжала оставаться главной стоянкой Флота Метрополии. Выбирая наиболее подходящего для выполнения этой задачи командира, Дёниц остановился на капитан-лейтенанте Гюнтере Прине. Дёниц считал, что он обладает всеми необходимыми для этого качествами и способностями.

U-47 вышла из Вильгельмсхафена 8 октября. Вечером 13 октября ей удалось пройти незамеченной через пролив, ведущий в Скапа-Флоу. Прин выпустил два залпа торпед в линкор «Ройял Оук» водоизмещением 33 тысячи тонн, спущенный на воду в 1916 году. В 1920 году он был модернизирован, но все равно не мог выстоять против такого удара. Корабль затонул, а вместе с ним погибли 330 членов экипажа. Прина и его экипаж ждал торжественный прием. Гитлер был вне себя от восторга и присвоил Дёницу очередной звание. К концу года лодки Дёница потопили 114 судов общим водоизмещением 421 тысяча тонн. Было потеряно 9 лодок.

Зима 1939-1940 года была очень холодной. Море вокруг Вильгельмсхафена было сковано льдом. Проходы для уходящих и возвращающихся лодок делали эсминцы. Когда 19 декабря 1939 года U-48 прошла мимо Фарерских островов, возвращаясь на базу, в Атлантике не осталось ни одной подводной лодки. Это было результатом программы строительства подводных лодок. Не удалось даже восстановить количество, потерянное в сентябре. Судоверфи тратили слишком много времени на ремонт и возвращение лодок в строй.

Из-за погоды пришлось отложить боевые и учебные походы лодок в январе. Тем временем, в еженедельных новостях показывали возвращение U-48 из успешного боевого похода. Адмирал Дёниц, как обычно, встречал экипаж, разговаривал с людьми и вручал награды. Многие получили на этот раз железные кресты, а камера зафиксировала общение Дёница с подчиненными.

Через несколько месяцев, в марте 1940 года, Герберт Шульце, командир U-48, был награжден рыцарским крестом. За четыре похода U-48 потопила 16 кораблей, общим водоизмещением 109 тысяч тонн. Итоговым результатом Шульце стали 28 кораблей противника, и он сумел выжить.

Гитлер решил нанести упреждающий удар, поскольку союзники были обеспокоены поставкой железной руды в Германию из незамерзающего порта Нарвик на севере Норвегии. Основные силы военно-морского флота приняли участие в операции «Учения на Везере» в апреле 1940 года. Операция началась 9 апреля. Через 24 часа капитулировала Дания. Действия против Норвегии неизбежно должны были вызвать ответный удар Британского флота.

В операции «Учения на Везере» должны были участвовать все подводные лодки, их задачей было поддерживать надводные силы флота. Из-за действий в Норвегии подводные лодки свернули все свои операции. Пока продолжалась операция, они не нападали на торговые суда, а вели оборону норвежских вод, атаковали вражеские военные корабли и транспорты. Однако их действия были расценены самими немцами как полный провал. Последующий анализ показал, что всему виной не действия командиров, не тактика, а неисправные торпеды.

Список безрезультатных атак привел к настоящему кризису подводных сил флота. Командиры докладывали, как торпеды взрывались преждевременно, или не взрывались вообще. Большинство атакующих действий ни к чему не привели. Предположения о том, что в более холодной воде контактные взрыватели не срабатывают, означало, что лодки были просто лишены оружия. Прошел не один месяц, прежде чем реальная проблема была решена.

Последующие события мая-июня 1940 года, когда Германия оккупировала страны Бенелюкса и Францию, разгромив англо-французские войска, находились под пристальным вниманием командования военно-морского флота. Пал Париж, 21 июня был подписан мирный договор с Францией. Дёниц понимал, что в войне на море произойдут большие изменения.

Стратегически невыгодное положение Германии резко улучшилось после захват баз на атлантическом побережье Франции. Теперь доступ в Северную Атлантику к основным судоходным трассам был открыт, именно от них зависело существование Великобритании. Поэтому командование подводного флота заранее подготовило торпеды и обслуживающий персонал. Через 24 часа после подписания договора они были отправлены в район Бискайского залива.

По условиям договора, немцам не доставался французский флот. Но теперь союзники не могли использовать эти корабли для решения важных задач, в том числе охранения конвоев. Дёниц не преувеличивал, когда заявлял о том, что теперь изменившаяся стратегическая ситуация придаст новое значение действиям подводных лодок.

Появление фюрера во время парада в Берлине вызвало неистовый восторг публики. Дёниц, тем не менее, готовил своих подчиненных к долгой войне. Он не верил, что Британия сдастся или будет оккупирована.

На практике размещение подводных лодок в фортах Бискайского залива экономило около 700 км до трасс конвоев, по сравнению с движением из Киля или Вильгельмсхафена. Что было еще более важным для Дёница, так это экономия времени. Неделя экономии позволяла увеличить число лодок, действующих в Атлантике, на 25% в месяц.

7 июля капитан-лейтенант Фриц Юлиус Лемп на своей лодке U-30 вошел в Лориан, порт на юге Бретани. Она стала первой лодкой на территории бывшей французской военно-морской базы. Лориан стала одной из баз, откуда в течение последующих лет отправлялись в поход подводные лодки. Вскоре туда пришла лодка UA, строившаяся для Турции, но с началом войны переведенная в состав германского флота. Обе лодки, как обычно, встречал Дёниц, который перевел штаб из Вильгельмсхафена в Лориан. Ему понравилась база, она явно превосходила перегруженные порты Германии.

Поначалу многие сооружения использовались для заправки вооружения лодок. Торпеды G-7 изготавливались в Германии и по железной дороге доставлялись в Лориан. Там они загружались на лодки, готовившиеся к выходу в море. Недостатком Лориана и других французских баз, оборудованных позже, стала их близость к Англии. Они находились в радиусе действия английских бомбардировщиков. Первым вопрос о защите новых баз подводных лодок поднял Гитлер, в том же 1940 году. Он приказал начать строительство бетонных бункеров, которые к 1943 году стали характерной особенностью баз Бискайского залива.

Вскоре после прибытия в Лориан Лемп принял командование U-110, лодкой типа IXB, с большим радиусом действия. Он погиб, командуя этой лодкой, когда ей пришлось всплыть во время атаки сразу двух английских эсминцев, охраняющих конвой OB-318 у Азорских островов в мае 1941 года.

Во второй половине 1940 года англичанам пришлось пережить тяжелые потери в торговых кораблях. Однако виной этому были не только подводные лодки. Над морскими коммуникациями начали действовать Фокке-Вульфы 200 Кондор, переделанные из авиалайнеров Люфтганзе, модернизированные для выполнения задач дальнего патрулирования над водой. Несмотря на небольшую бомбовую нагрузку, они обладали достаточным радиусом действия, чтобы атаковать конвои там, где их не могли охранять самолеты королевских ВВС. Торговые суда становились легкой добычей этих четырехмоторных хищников.

Кондоров было немного. Они составили первую эскадрилью в сороковой авиагруппе, базирующейся в Бордо. Они начали действовать в июне 1940 года. Количество кораблей, потопленных Кондорами, росло. Черчилль назвал их проклятьем Атлантики. Дёниц был рад успешным действиям этих самолетов, однако для него они стали, прежде всего, проблемой, потому что сказывались на возможностях проводить операции подводных лодок по обнаружению конвоев. В ясную погоду, которая была редкостью на севере Атлантики, с подводной лодки можно было увидеть дым из трубы торгового судна на расстоянии до 50 миль. Однако, как правило, погода была плохой, видимость ограниченной, и конвои проскальзывали мимо.

С 1938 года Дёниз настаивал на том, чтобы у флота были свои разведывательные самолеты дальнего действия, которые могли бы находить цели для его подводных лодок. Командующий Люфтваффе Герман Геринг был категорически против этого предложения. Даже с появлением Кондоров Дёниз не мог руководить их действиями. В декабре 1940 года он заявил, что сороковая авиагруппа действует автономно, а взаимодействие обеспечивается только благодаря личным связям, и в его распоряжение поступает ежедневно только один Кондор.

Когда в январе 1941 года Гитлер приказал отдать авиагруппу в распоряжение Дёница, чтобы обеспечить ему разведку, Геринг яростно сопротивлялся этому до самого конца. Для Геринга было гораздо легче отрицать необходимость морской авиации, нежели содействовать операциям подводных лодок. В итоге взаимодействие подводных лодок с Кондорами не состоялось.

Неудивительно, что с июня по октябрь 1940 года, когда подводные лодки нанесли огромные потери торговым судам, идущим в Британию, для страны это были дни величайшей опасности. Ожидалось вторжение на Британские острова, все морские и воздушные резервы были оттянуты на помощь силам, выделенным для защиты от высадки немецких войск на побережье Ла-Манш. Поэтому, оставшись без охранения, конвои несли ничуть не меньшие потери, чем отдельно плывущие корабли. Французские порты Сен-Назер, Брест, Ла-полис и Бордо также стали базами подводных лодок. Еще большее их количество вышло на судоходные трассы Атлантики.

Очень много обстоятельств было на стороне Дёница. Это стало очевидным, поэтому командиры лодок прозвали этот период «временем удач». Потеряв всего 6 лодок, подводный флот Германии потопил 275 кораблей противника.

Самым неудачным месяцем для англичан стал июнь, когда к 58 судам, потопленным подводными лодками, еще 22 уничтожил Люфтваффе. Итог – 479 тысяч тонн. Тактика «волчьих стай», использование сразу нескольких лодок, давала возможность атаковать под прикрытием темноты, в надводном положении.

Ночью, 21 сентября, лодки U-99, U-48, U-46, U-65 и U-43 атаковали конвой HX-72. Они потопили 11 кораблей. 19 октября этим же способом был атакован конвой HX-79, потоплено 12 кораблей. Один из английских капитанов говорил: «Благодаря низкому силуэту, подводные лодки практически незаметны в темноте. Из-за небольших размеров они легко избегают столкновений и могут скрыться, будучи замеченными кораблями охранения. При таких атаках гидролокаторы не действуют, мы совершенно беспомощны».

Для Дёница успешные действия стали подтверждением тактики, отрабатываемой на учениях подводников с 1935 года, их готовили атаковать конвои методом «волчьих стай». Рост достижений командиров подводных лодок впечатлял, их портретами пестрели страницы газет, они появлялись в кинохронике.

К марту 1941 года Йоахим Шепке, командир U-100, потопил 35 кораблей, но и погиб сам. Вильгельм Либе потопил 32 корабля общим водоизмещением 168 тысяч тонн. Он командовал U-38 до июня 1941 года. Самым известным среди «серых волков» на этот момент был Гюнтер Прин, прежде всего, благодаря своей вылазке в Скапа-Флоу. В июне 1940 года, пока самом удачном месяце для подводников – 284 тысячи тонн, Прин показал результат 66587 тонн.

В Лориан возвращается U-99, под командованием корветом капитана Отто Кречмера. Он добился наибольших успехов среди командиров подводных лодок в этой войне. Итоговый результат составил 314 тысяч тонн. Он принял командование U-99 в апреле 1940 года, после девяти походов на U-23, которой было потоплено 9 кораблей. В течение трех месяцев, начиная с июня 1940 года, имя Кречмера стало очень хорошо известно. 4 августа он был награжден Рыцарским Крестом, на тот момент его счет составлял 117 тысяч тонн.

В таких тяжелых условиях президент Рузвельт подписал Акт о Лендлизе, обеспечивающий поставки большого количества военных грузов в Британию, в помощь ее действиям против нацистской Германии. США оставались нейтральным государством, но Рузвельт сделал все возможное для того, чтобы обеспечить выживание Британии. Черчилль открыто признавался американскому президенту, что терпит катастрофу на море, что ему нужны корабли охранения для защиты конвоев.

Несмотря на противоположное мнение многих членов Конгресса, Рузвельт удовлетворил просьбу Черчилля и передал ему 50 четырехтрубных эсминцев времен Первой мировой войны, в обмен на пользование британскими военными базами за океаном. Хотя на бумаге британцы получили достаточное количество кораблей охранения, на деле они требовали основательной модернизации.


Новый класс кораблей получил название «Таун». Им предстояла долгая и нелегкая служба. Хотя они развивали большую скорость, экипажи недолюбливали их, потому что они были узкими, сильно качались на волне, и управлять ими было нелегко. Тем не менее, действовали они успешно, и сумели заполнить брешь в рядах Королевского флота в крайне тяжелый момент.

В 1939 году единственным современным самолетом в распоряжении берегового командования Королевских ВВС была летающая лодка «Сандерленд», а также бомбардировщик «Гудзон» американской постройки. В 1941 году их стало гораздо больше. Максимальный радиус действия составлял почти 5000 км, «Сандерленд» стал единственным самолетом, который мог сопровождать конвой достаточно долго. В борьбе с подводными лодками это было необходимое оружие.

В 1941 году к «Сандерлендам» присоединились 30 американских летающих лодок «Каталина». Несмотря на меньшую скорость, радиус действия их был гораздо больше. «Каталины» могли обеспечивать охрану морских судов на значительном расстоянии от порта. Вооруженные глубинными бомбами, они атаковали подводные лодки.

Немцы не знали, что англичанам удалось подобрать ключ к военно-морскому шифру, после того как они захватили шифровальную машину, и к книге кодов на тонущей лодке Лемпа U-110 в мае 1941 года. В конце мая специальное подразделение в Блейшли-парке завершило эту работу. Переговоры подводных лодок со штабом расшифровывались, в результате Адмиралтейство могло менять курс конвою, чтобы избежать ожидающего их противника.

Все достижения первой половины 1941 года привели к росту результатов в борьбе с подводными лодками. Увеличение числа кораблей охранения, новая тактика и появление радиолокатора обеспечили успех в этот период. Жертвами стали многие знаменитые асы-подводники.

Йоахим Шепке погиб 17 марта 1941 года, когда эсминцы «Ванок» и «Уокер» после долгого преследования потопили U-100. «Ванок» протаранил всплывшую на поверхность лодку. Ввиду эффективных действий Королевского флота зона действия подводных лодок уходила все дальше на запад, в Атлантику. Новая тактика кораблей охранения привела к гибели Гюнтера Прина.